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          AirPods 都不支持的「無損音樂」,蘋果為什么還要強推

          摘要

          蘋果產品強調輕薄、舒適、無負擔,這與音樂發燒友「為追求音質可以放棄一切」的做法完全相悖。

          Apple Music 重拳出擊。

          不久前,蘋果宣布,將為整個 Apple Music 曲庫提供「無損」音質選項,并推出基于杜比全景聲標準的「空間音頻」功能。而且所有無損、空間音頻內容都將直接包括在 Apple Music 訂閱里,不額外收費。

          這對整個流媒體音樂行業來說,無異于降維打擊。另一家主打 Hi-Fi,也提供「高解析無損」的音樂服務 Tidal,針對「無損音質」要收取兩倍的訂閱費,每月 20 美元。全球用戶量最大的音樂服務 Spotify 則沒有無損選項。

          Apple Music 支持無損消息引發了輿論的熱烈討論。大家很快發現,蘋果自家的耳機、音箱產品都并不支持「無損」回放,包括去年剛推出的,主打「高保真音質」的 AirPods Max。討論逐漸發酵成爭議,24 日,蘋果火速上線了一個 Q&A 頁面,詳細回答了與「無損音質」有關的問題。解釋了為什么藍牙耳機不能支持無損,并承諾在后續的軟件更新里為 HomePod 音箱支持無損。

          從 iPod 時代起,蘋果對「無損」一直不感冒。蘋果的產品哲學強調輕薄、舒適、無負擔,這與音樂發燒友「為追求音質可以放棄一切」的做法完全相悖。近幾年,蘋果更是大力推廣無線產品,賣出了超 2 億部 AirPods。它們的設計初衷,顯然不是用來「聽無損」。

          此時推出「無損」音質,對蘋果來說是「自相矛盾」嗎?它到底意味著什么?


          「反無損」的蘋果

          蘋果是一家靠音樂生意發家的公司,但它從未做過 Hi-Fi 的生意。

          20 年前,喬布斯發布 iPod 的時候,他的核心關注點是「效率」。他對比了 CD、閃存 MP3 等播放器,強調 iPod 的核心優勢在于內置了一塊 5G 容量的硬盤,能夠儲存 1000 首歌。這 1000 首歌,肯定不能是 CD 質量的無損音樂。

          喬布斯給 iPod 定下的目標很簡單:讓用戶隨身攜帶自己的整個音樂庫。圍繞這一宗旨,iPod 變得越來越輕薄,容量變得越來越大。之后幾年,蘋果推出過最輕僅 11g 的 iPod shuffle,也推出過容量 160G,能裝 40000 首歌的 iPod classic。

          從這個角度很容易理解為什么蘋果一直不做無損 Hi-Fi 的生意。蘋果產品要輕薄便攜、高效易用,而大部分 Hi-Fi 設備,為實現盡可能保真的還原,需要大體積的音頻文件,復雜的解碼、放大電路、高阻抗耳機,還需要高功率的電源去驅動,最后落在產品上,必然笨重。

          早期音樂發燒友會在 iPod 上外接一個音頻放大器,驅動那些高阻抗的 Hi-Fi 耳機。|Unsplash

          蘋果注重效率和便攜性,不代表它就不在乎「音質」。2003 年,蘋果推出 iTunes 音樂商店時,放棄了 mp3 這一業內最主流的數字聲音格式,而是選擇了更先進、壓縮效率更高,但還比較小眾的 AAC 編碼。硬件、軟件、服務,整個鏈條都掌握在自己手上,讓蘋果可以擁抱更先進的技術。

          最早蘋果采用了 128kbps 的碼率標準,一首 4 分鐘的歌曲體積只有約 4M 大。后來,隨著產品儲存容量的增加,蘋果將歌曲封裝的碼率標準逐步升級到 192、256kbps。

          256kbps 碼率,AAC 編碼的音樂,得到了用戶和行業的一致認可。參數上,256k AAC 的理論音質甚至可以優于 320k 的 mp3。而人耳基本很難分辨出 320k mp3 和無損 CD 的音質差距,至少在消費級音頻設備上是這樣。只有少數發燒友,通過優秀的回放設備,經過反復 AB 對比,才能聽出兩者的細微差別。

          自 2007 年敲定至今,256k AAC 成了蘋果音樂生態的黃金標準。從 iTunes 到 Apple Music,一用就是 14 年。

          2017 年,蘋果在 iPhone 7 上取消耳機孔的同時發布了無線耳機 AirPods,至今已賣出超 2 億部耳機。|Apple

          2017 年,蘋果在 iPhone 7 上取消耳機孔,推出 AirPods 藍牙耳機。Phil Schiller 在發布會上將這一做法稱為「充滿勇氣的決定」,因為蘋果認為無線能帶來更好的體驗。初代產品宣傳視頻里,Jony Ive 說,「我們相信,未來是無線的。」(We believe in a wireless future.)

          藍牙無線耳機更難支持回放無損音樂。目前主流藍牙協議支持的最高碼率大多在 328kbps 到 576 kbps,即便是索尼推出的高碼率協議 LDAC,最高也只支持 990kbps,相比 CD 無損所需的 1411kbps 還差一大截。而且,藍牙協議的碼率越大,穩定性和傳輸距離就會相應降低,延遲變高,這都會導致體驗上的妥協。

          AAC 音頻編碼是蘋果音樂生態的核心,所以蘋果在 AirPods、Beats 等自家藍牙耳機上也采用了 AAC 的編碼傳輸方式。這種方式相比大部分安卓手機連接藍牙耳機,能省去一次解、編碼的過程,提升信號傳輸、轉換的效率,盡可能提供高質量、低延遲的音頻體驗。

          無論是 iPod 時代為了把產品做得盡可能便攜,還是 iPhone 時代擁抱無線技術,蘋果是一家強調「音樂體驗」,而不是「Hi-Fi 參數」的公司。某種程度上,你甚至可以說它是「反對無損」的先鋒。


          「支持無損」的蘋果

          做音樂生意 20 年,蘋果也有過一兩次關于 Hi-Fi 的嘗試。

          2004 年,針對當時 CD 聽眾的需求,蘋果推出了 Apple Lossless 無損編碼格式。用戶可以將數字 CD 文件無損地轉制成 iPod 支持的格式,放到 iPod 上聽。而且 iPod 和早期 iPhone 使用的 30 針接口支持模擬信號輸出,用戶還可以將 iPod 外接在音頻放大器上,無損輸出到音箱。

          2006 年,蘋果還推出過一臺名為 iPod Hi-Fi 的音箱,售價 350 美元。但 Hi-Fi 畢竟是小眾需求,這款音箱的定位有點「不上不下」,和蘋果的產品氣質也不太相符。最終,銷售成績并不理想。一年多后,iPod Hi-Fi 默默停產。這也是蘋果最后一次嘗試入局 Hi-Fi。

          2006 年蘋果推出的 iPod Hi-Fi 音箱,后來蘋果推出的另一款主打音質的音箱產品 HomePod 也失敗了|Apple

          雖然早就推出了 ALAC 無損編碼格式,蘋果卻從未在 iTunes 商店里銷售過「無損音樂」。其中一個重要原因在于唱片公司不愿意。2010 年以前,實體 CD 銷售還是一門不錯的生意,如果 iTunes 商店里銷售的音樂能達到 CD 音質,可能會傷害實體 CD 的銷售。

          但隨著實體唱片的銷量逐年縮水,流媒體早已成為唱片工業最主要的收入來源。對唱片公司來說,將更高音質的音樂授權給蘋果,不再是一個難做的決定。而且 iPhone 的容量越來越大,5G 帶來了更快的傳輸速度,無損音樂巨大的文件體積,不再會給用戶帶來太多額外負擔。

          此次蘋果在 Apple Music 上即將提供的無損音樂,就是基于 ALAC 編碼格式。除 CD 級別的無損音質外,蘋果還會提供 192kHz / 24bit 的「高解析無損」。這種規格的音頻文件能容納的「信息量」,理論上相當于 CD 的 5 倍,蘋果設備本身甚至不支持解碼,用戶需要接一個外置解碼器才能收聽。

          對蘋果來說,只要有唱片公司的允許,向用戶提供無損內容也就是「舉手之勞」。因為蘋果早就要求唱片公司向他們提交高規格的「數字母帶音頻源」,其中要求錄音的規格至少要達到 44.1kHz、原生 24bit 的水準。這些母帶都保存在 Apple Music 的數據庫里,蘋果只需按無損標準封裝一下,就可以提供給用戶。

          在一份很早的技術文檔里,蘋果解釋了為什么要向唱片公司索要高質量的母帶:「隨著技術進步,帶寬、儲存容量、電池壽命和處理器性能都會提升,我們可以利用這些母帶的品質優勢,提升音樂體驗。」很明顯,蘋果早已有提供更高品質音樂的計劃。

          Apple Music 整個曲庫都將支持「無損」音質,蘋果會在專輯頁面里打上一個「支持無損」的標志。|Apple

          對蘋果來說,「提供無損內容」很簡單,但要讓無損內容與自己的軟硬件產品結合,就不一定了。過去十幾年,蘋果對音樂做了各種軟硬件層面的優化,它們都是基于有損的 AAC 編碼標準實現的。

          比如蘋果大力推廣 24-bit 位深的錄音規格。技術上,更大的位深意味著聲音可以有更大的總動態范圍。不同大小的聲音,會被更精準地記錄下來。

          之所以要求聲音有更大的動態范圍,一方面是蘋果在 AAC 編碼壓制的時候,能有更大的處理空間。另一方面,這也便于蘋果針對不同的產品特性,在硬件層面對聲音進行優化。蘋果在 AirPods、Beats 耳機和 HomePod 音箱上,都會對音頻信號進行不同的「適應性處理」,優化頻響,提供適配不同場景的聲音體驗。

          這在某種程度上解釋了,為什么目前幾乎所有的蘋果自家耳機、音箱都不支持無損。因為蘋果的整個音頻體驗都是基于 AAC 打造的,從母帶標準、編碼封裝,到藍牙傳輸、為不同設備適配優化……計算音頻的思路已經刻進了產品的 DNA 里,像 AirPods Max,即便是連上有線,直接輸入無損的音頻信號,耳機也會先將它轉換成數字信號,經過一遍運算、優化,再轉成聲音,整個過程無法做到無損。

          想要提供更好的音樂體驗,絕不只是「把母帶封裝成無損格式發給用戶」就夠了。關鍵問題在于如何基于更高的錄音、制作、回放標準,升級聲音體驗。

          此次與無損一同推出的「空間音頻」功能就指明了一個方向:蘋果正在嘗試和杜比一起,將傳統的雙聲道立體聲歌曲,升級到 5.1 聲道。


          長大成人的 Apple Music

          像「Apple Music 支持無損」這樣的事,以前的蘋果可能不會做。

          蘋果是全世界最強調「軟硬件服務一體」的公司,為解決一個需求,蘋果一般會從頭到尾自己造一套解決方案。蘋果造了 iPod,就要用自己的 AAC 編碼標準,做 iTunes Store 賣音樂。Apple Music 雖然從發布之初就支持 Android 和 Windows,但大家都知道,它在 Mac、iPhone 上,配合 AirPods、HomePod,能獲得最佳體驗。

          現在,蘋果的策略似乎正在轉變。Apple Music 的「無損音質」需要配合有線耳機、有源音箱才能獲得理想效果,最高標準的 192KHz 甚至需要外置的解碼器,這是大部分普通用戶不會接觸的發燒設備,蘋果也不做這種設備。

          2018 年,Tim Cook 在接受采訪時表示,音樂關乎的不是「冰冷的比特」(bits and bytes),而是人性閃光和藝術之美。當時他強調 Apple Music 的歌單都由編輯「人工挑選」,似乎也在暗示,蘋果無意于投身音質的軍備競賽。

          3 年后,市場的增量效應正在衰減。蘋果、亞馬遜、谷歌、Spotify,各家音樂服務的用戶增長速度都在放緩,圈地時代瀕臨尾聲,蘋果并沒有圈到最大的一塊。截止 2020 年 6 月,Apple Music 在全球范圍內有 7200 萬付費訂閱用戶,相比之下,Spotify 有 3.45 億用戶,1.55 億付費訂閱用戶。Apple Music 在 iPhone 普及程度高的市場,比如美國、日本取得了巨大進展,但在歐洲,它的用戶增長速度遠不及 Spotify。

          Spotify 也在嘗試進攻蘋果帝國的薄弱防線。去年它斥資數億美元,全力布局播客內容,與主播簽訂獨家分發協議,嘗試提供「聲音內容一站式體驗」。與此同時,蘋果播客在美國的市場份額,自 2018 年以來從 34% 降至了 23.8%。上個月剛剛結束的春季發布會上,蘋果公布了一個播客付費訂閱功能,算是對市場變化做出了回應。

          針對 Spotify 在播客領域的「進攻」,蘋果 4 月宣布將推出付費訂閱播客的新功能。|Apple

          Apple Music 正以更積極的姿態,與對手正面競爭。支持無損、且不額外收費的它,面對 Spotify、Tidal 等競爭對手時會有更多底氣:Apple Music 不只能滿足好蘋果生態圈里的用戶,也要盡可能滿足那些相對小眾、復雜的發燒友需求。

          除了拓寬用戶群體,蘋果也在嘗試跟上游搞好關系。今年 4 月,Apple Music 向唱片公司、廠牌發了一封信。信中蘋果闡釋了 Apple Music 與藝術家的分賬方式,表示用戶每次播放一首歌,蘋果就會支付藝術家約一美分版權費,這一費率相當于 Spotify 的兩到三倍。Spotify 因為用戶量、播放量更大,為音樂行業帶來了更多收入,但蘋果仍在盡力與唱片公司保持良好關系,至少不能落后于競爭對手。信中蘋果還承諾,不會做唱片公司的流量生意,不會將 Apple Music App 內的展示資源拿來賣。

          從服務的戰略層上看,蘋果正變得越來越更開放,也越來越「務實」。除了 Apple Music 開放無損音質,Apple TV 也支持了亞馬遜、谷歌的電視盒子、三星、LG、索尼的電視、以及 PS5 和 Xbox。它們都變得更獨立了,不再只是蘋果生態里的一塊拼圖。

          這一轉變并非產品上自相矛盾。Apple Music 仍與蘋果自家軟硬件緊密結合,甚至比以往結合得更緊密了。馬上要推出的「空間音頻」功能,需要利用蘋果自研的 H1、W1 芯片才能實現。蘋果仍在定義需求,但它不再壟斷需求的話語權。

          就像 20 年前喬布斯解釋為什么要做 iPod 時說,「我們熱愛音樂」(Well, we love music.)。但熱愛音樂的不只有蘋果用戶,還有更多的人。現在,蘋果也要跟他們交朋友了。


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